SoftBank, el Gigante Japonés Invierte Billones en Tecnología del Futuro

Publicado el 24 octubre, 2017

SoftBank Group, liderado por su infatigable CEO Masayoshi Son, está apuntando a invertir $100 mil millones en los próximos cinco años hacia lo que la compañía llama la revolución de la información.

El recién creado SoftBank Vision Fund, con un puñado de inversores clave, parece estar listo para atacar casi por sí solo la revolución tecnológica. Anunciado solo el año pasado, el fondo tuvo su primer cierre importante en mayo con $93 mil millones en capital comprometido. Se espera que el resto de los fondos se eleven este año.

El fondo no tiene precedentes. La firma de datos CB Insights señala que SoftBank Vision Fund, si alcanza la marca de los $100 mil millones, igualará el monto total que las empresas respaldadas por VC recibieron en todo el 2016: $100.8 mil millones en 8.372 transacciones en todo el mundo.

El dinero se destinará tanto a corporaciones de miles de millones de dólares como a nuevas empresas, con un buy-in mínimo de $100 millones. La atención se centra en las tecnologías básicas como la inteligencia artificial, la robótica y el Internet de las cosas.

Además de ser el hombre más rico de Japón, Masayoshi Son también es un futurista que ha predicho la singularidad, el momento en el que las máquinas se volverán más inteligentes que los humanos y la tecnología progresará exponencialmente. Masayoshi Son pronostica la fecha como 2047. Parece estar cubriendo esa apuesta de la manera más grande posible.

 

Muestra el Dinero

Ostensiblemente una compañía de telecomunicaciones, SoftBank Group se fundó en 1981 y comenzó a invertir en tecnologías de Internet a mediados de la década de 1990. Masayoshi Son perdió cerca de $70 mil millones de su propia fortuna después de que la burbuja de las dot-com estallara alrededor de 2001. La compañía tiene un capital de mercado de casi $90 mil millones en la actualidad, aproximadamente la mitad de lo que era durante los auges del auge de internet.

Los altibajos no hicieron nada para calmar la sed de tecnología de la compañía. Ha realizado nueve adquisiciones y más de 130 inversiones desde 1995. Solo en 2017, SoftBank invirtió miles de millones en casi 30 compañías y adquirió otras tres. Algunas de esas inversiones se transfieren al masivo Fondo SoftBank Vision.

SoftBank no va solo con el nuevo fondo. Más de la mitad del dinero, $ 60 mil millones, proviene del Medio Oriente a través del Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudita ($ 45 mil millones) y la Compañía de Inversión Mubadala de Abu Dhabi ($ 15 mil millones). Otros jugadores en la mesa incluyen Apple, Qualcomm, Sharp, Foxconn y Oracle.

Durante una conferencia de la compañía en agosto, Son señala que el SoftBank Vision Fund no se trata solo de ganar dinero. “No solo queremos ser inversores solo para el juego del dinero”, dice a través de un traductor. “Queremos hacer la revolución de la información. Para hacer la revolución de la información, no puedes hacerlo por ti mismo; necesitas mucha sinergia “.

 

A las Carreras

El fondo ha perdido poco tiempo creando esa sinergia. En julio, su primera inversión oficial, como era de esperar, se dirigió a una compañía especializada en inteligencia artificial para robots: Brain Corp. La startup con sede en San Diego usa AI para convertir máquinas manuales en robots autónomos que navegan por sus entornos de forma autónoma. La primera aplicación comercial parece ser una versión realmente inteligente de grado comercial que cruza Roomba y Zamboni.

Una segunda inversión en julio fue un poco más sorprendente. SoftBank y sus socios de fondos lideraron una mega-ronda de $ 200 millones para Plenty, una compañía de tecnología agrícola que promete remodelar la agricultura al ir en vertical. Usando sensores IoT y aprendizaje automático, Plenty afirma que sus granjas urbanas verticales pueden producir 350 veces más vegetales que una granja convencional que usa el 1 por ciento del agua.

 

Round 2

La juerga de gastos continuó en agosto.

El SoftBank Vision Fund lideró una inversión de $1.1 mil millones en una compañía de biotecnología poco conocida llamada Roivant Sciences que se dedica al dumpster diving para medicamentos abandonados y luego crea filiales en torno a cada terapia. Por ejemplo, Axovant Sciences se dedica a la neurología, mientras que Urovant se centra en la urología. TechCrunch informa que Roivant también está creando una filial centrada en la tecnología, llamada Datavant, que utilizará AI para el descubrimiento de fármacos y otras iniciativas de atención médica, como el diseño de ensayos clínicos.

El ángulo de la inteligencia artificial puede explicar en parte el interés de SoftBank en respaldar el mayor posicionamiento de la salud privada hasta la fecha.

También en agosto, SoftBank Vision Fund lideró una mezcla de $2.5 mil millones en inversiones de capital primario y secundario en la mayor empresa privada de la India en lo que se promocionó como la mayor inversión individual en una empresa india privada. Flipkart es una empresa de comercio electrónico en el molde de Amazon.

El fondo se sumó a una ronda de inversión de $ 250 millones en agosto para Kabbage, una nueva empresa con sede en Atlanta en el sector de préstamos alternos para pequeñas empresas. Terminó a lo grande con una inversión de $ 4.4 mil millones en una compañía de co-trabajo llamada WeWork.

 

Mejoramiento de la Humanidad

Y esas inversiones solo incluyen compañías que SoftBank Vision Fund ha respaldado directamente.

SoftBank ofrecerá -o ya ha invertido- inversiones anteriores en Vision Fund en más de media docena de empresas. Esos activos incluyen sus acciones en Nvidia, que produce chips para aplicaciones de inteligencia artificial, y su primera incursión seria en la conducción autónoma con Nauto, una startup de California que usa inteligencia artificial y cámaras de alta tecnología para modernizar vehículos y mejorar la seguridad de conducción. Cuantas más millas registra la IA, más aprende acerca de comportamientos de conducción seguros e inseguros.

Otras adquisiciones recientes, como Boston Dynamics, una conocida compañía de robótica de Estados Unidos propiedad de la empresa matriz de Google, Alphabet, permanecerán bajo el paraguas de SoftBank Group por el momento.

¿Cuál es la visión general detrás de la incesante búsqueda de compañías de tecnología de SoftBank?

Un portavoz de SoftBank dijo a Singularity Hub que “el hilo común entre todas estas empresas es que están creando las plataformas fundamentales para la próxima etapa de la revolución de la información. Todas las empresas, agrega, comparten los criterios de SoftBank de trabajar hacia” el mejoramiento de la humanidad”.

Si bien el portafolio de SoftBank es diverso, desde agtech hasta fintech y biotecnología, es obvio que SoftBank está apostando por tecnologías que conectarán el mundo de maneras nuevas e increíbles. Por ejemplo, el año pasado realizó un cheque por mil millones de dólares en apoyo de OneWeb, que apunta a lanzar 900 satélites para llevar Internet a todos en el planeta. (También se entregará al SoftBank Vision Fund.)

SoftBank también encabezó una ronda de inversiones de capital de medio billón a principios de este año en una compañía del Reino Unido llamada Improbable, que emplea computación distribuida basada en la nube para crear mundos virtuales para juegos. El siguiente paso para la empresa son las simulaciones masivas del mundo real que admiten usuarios simultáneos que pueden experimentar el mismo entorno juntos (y otro candidato para el SoftBank Vision Fund).

Incluso algo tan aparentemente de baja tecnología como WeWork, que proporciona un escritorio u oficina en lugares de todo el mundo, apunta hacia un planeta más conectado.

 

A final de cuentas, la singularidad se trata de unir a la humanidad a través de la tecnología. Nadie dijo que sería fácil o barato.

 

Fuente: SingularityHUB

 

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